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英媒:欧洲航天局火星探索任务屡受挫 紧急求助NASA

新华社北京12月17日新媒体专电 英媒称,欧洲航空航天工程师们正在争分夺秒地修复一个机器人探测器的重大故障,计划明年将它送上火星。

英国《卫报》网站12月15日报道,一个复杂的降落伞系统本应使“火星太空生物学”(ExoMars)计划——欧洲有史以来规模最大的行星探测任务——所使用的探测器在进入火星大气层时减速,却在最近的几次测试中一败涂地。

于是,欧洲航天局向美国国家航空航天局(NASA)的航空航天工程师紧急求助,请他们帮忙挽救遭受重创的任务。新的降落伞目前正在美国的喷气推进实验室接受测试,两三个月后将接受高空测试。

“火星太空生物学”计划负责人彼得罗·巴廖尼说:“要让这个探测器为明年夏天发射升空做好准备,时间非常非常紧,我认为我们如期发射的概率只有50%。”

报道称,该探测器将搭乘俄罗斯火箭从哈萨克斯坦拜科努尔发射升空,它搭载的漫游车将探索火星。漫游车由英国制造,以DNA研究先驱罗萨琳德·富兰克林的名字命名,它利用一个能够钻到地表以下两米深处的钻头提取未受强烈辐射的物质。这种物质中或许含有火星上曾有生命的证据。

报道指出,但这一任务在过去20年里屡遭重挫,费用已从数亿欧元增加到10亿欧元以上。2016年,该计划的关键设备延期交付,这迫使欧洲航天局把发射时间从2018年推迟到2020年。此外,对该计划着陆技术进行的测试因计算机故障而失败。在那以后,工程师们想方设法攻克难题,却又遇到新的难题,尤其是降落伞系统缺陷。

巴廖尼说:“从进入大气层到着陆的整个过程只需要6分钟,然而在这段时间里,许多环节都可能出差错。”

报道称,今年早些时候,工程师们多次进行测试和调整,但降落伞始终达不到预期效果。

随后,欧洲航天局求助于在航天器登陆火星方面拥有最多专业知识的NASA,并修改了降落伞的设计。巴廖尼说:“本月在喷气推进实验室对新降落伞进行的测试进展顺利,不过明年2月将再次进行高空测试,那才是关键时刻。如果降落伞通过了该测试,那么尽管时间紧迫,我们仍有望按时将其安装到探测器上。但如果还需要进一步测试或修改,那事情就会非常棘手。我认为,我们有50%的机会在明年7月26日至8月12日之间发射。”

报道指出,如果欧洲航天局不在这个最后期限前发射“火星太空生物学”计划探测器,那就要等到2022年才能获得下一个发射机会,延期发射将使项目费用再次增加。

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